Where Forgotten Films Dwell

Welcome to this site! It exists for one reason: to preserve the memory of films that have been forgotten about or under-appreciated throughout the ages. Take a seat, read an entry, leave a comment. You might discover your new favorite movie!

Friday, February 28, 2014

The Steel Helmet

Directed by Samuel Fuller
The United States of America

In his landmark study The American Cinema: Directors and Directions 1929-1968, Andrew Sarris wrote of Samuel Fuller:

[His] ideas are undoubtedly too broad and oversimplified for any serious analysis, but it is the artistic force with which his ideas are expressed that makes his career so fascinating to critics who can rise above their political prejudices...It is time the cinema followed the other arts in honoring its primitives.

With all due respect to Mr. Sarris, there is nothing primitive about Fuller’s greatest films. His 1951 Korean War film The Steel Helmet may have only been his third film, but it demonstrates a clarity of vision, a ruthlessness of purpose, and a single-minded skill the likes of which eluded many of his contemporaries who were industry veterans.

Largely inspired by his service during World War Two fighting with the 1st Infantry Division of the US Army, The Steel Helmet follows a rag-tag patrol of US Infantry who are tasked with capturing a Buddhist temple and establishing an observation post. First among them is the cynical Sgt. Zack (Gene Evans), the sole survivor of his unit after they were captured and executed by North Koreans. A bitter, grizzled veteran of World War Two, he is rescued by a South Korean orphan (William Chun) that he quickly nicknames “Short Round.” Despite his wishes, Short Round follows Sgt. Zack as he meets up with Corporal Thompson (James Edwards), an African-American medic whose unit was also wiped out.

In a foggy jungle (in reality a tiny set that Fuller tricks the audience into thinking is a sprawling jungle via tight close-ups and clever frame compositions), they meet up with a straggling patrol led by the inexperienced Lieutenant Driscoll (Steve Brodie). Once together, they have their first fire-fight with a small group of North Korean snipers. It is here that the ingenuity of Fuller’s technique comes into focus: the fighting is portrayed as a dirty, terrifying, and intimate affair via close-ups, realistic fighting (weapons jam, enemies are largely obscured and unseen, and the violence occurs in occasional spurts interspersed throughout panicked calm), and a palpable sense of fear.

In creating The Steel Helmet, Fuller had deliberately wanted to portray an accurate cross-section of the US Infantry. Therefore the patrol is made up of characters who defy the traditional war genre stock characters like the ingenue farm-boy and the tough-talking, cynical Joe Whats-His-Name from Brooklyn. There’s the war-weary Nisei Sgt. Tanaka (Richard Loo), an ex-conscientious objector who lugs around his old priest’s hand organ named Private Bronte (Robert Hutton), a soft-spoken radio operator who lost all of his hair to Scarlet Fever nicknamed Private Baldy, and a mute pack mule caretaker known simply as Joe.

Once at the temple, Joe is killed by a hidden North Korean soldier who is quickly taken prisoner. Sgt. Zack wants blood, but Lt. Driscoll’s superiors want a prisoner for interrogation. For the next few hours their prisoner tries to sow discord among their ranks. He asks Thompson how he can fight for a racist country that deprives him of rights and freedoms. He asks Tanaka how he can kill other Asians for a country that locked up Japanese citizens in camps during World War Two. Both of these scenes caused great controversy with the US Army which had provided the production with stock footage. In fact, The Steel Helmet was reportedly the first American film to acknowledge the Japanese internment camps. Ever the hard-hitting reporter, Fuller refused to back down from these controversies.

In one last moment of scandal, Sgt. Zack guns down their prisoner for mocking Short Round after he is killed by sniper fire. The Army was appalled by Fuller’s implication that Americans executed POWs, but he fought back by having his former commanding officer, Brigadier General George A. Taylor, contact the Pentagon and confirm that such instances were historically accurate.

The film climaxes with a devastating North Korean assault on the temple in which most of the patrol is killed. The sequence is both a breath-taking piece of film-making and a semiotically charged phantasm. The entire film was shot in only ten days for $104,000. As per the film’s shoestring budget, Fuller was forced to transform 25 extras from UCLA into the rampaging North Korean Army. For scenes that he couldn’t replicate with stock footage, Fuller filmed the extras in long distance shots and swift medium close-ups that obscured his actors’ faces. Much like how Sam Peckinpah managed to create the French Army in Major Dundee (1965) by filming a small group of costumed extras several times in different locations, Fuller tricks the audience into thinking that they are watching an entire army.

One of the reoccurring symbols in The Steel Helmet is the massive, towering Buddha located in the temple. It is Fuller’s semiotic invocation of the Buddha that proves that he is not an enthusiastic amateur. Utilizing what Christian Metz referred to as “bracket syntagma,” wherein individual shots are grouped together to create certain associations,  Fuller transforms the Buddha from scene to scene. When the soldiers first arrive, the Buddha seems like an imposing enigma from an unknowable culture. When they make camp, Fuller’s continuous framing of the Buddha in the background of shots transforms it into an omnipresent spectator. When their prisoner finally dies, the Buddha’s bleeding hand makes him an angel of mercy. And finally, as the temple is obliterated by artillery shells and gunfire, the Buddha becomes a stoic monument of the impermanence of humanity against the implacable nature of infinity.

Fuller’s means may have been primitive, but his creations were not. The film was a hit when it was released, grossing more than $6 million and becoming the first independently produced film to play at Loew’s State Theater in New York City. The Steel Helmet also brought Fuller to Hollywood’s attention, scoring him a contract with Fox.

From there on Fuller would direct some of the most daring and iconoclastic films of the late Hollywood Studio System. Fuller’s ultimate masterpiece is widely considered to be The Big Red One (1980), a film that followed the exploits of his beloved 1st Infantry throughout World War Two. But I still feel inclined to declare The Steel Helmet as his best war film. With its go-for-broke mentality and sweaty aesthetic, The Steel Helmet is as good a war film as was ever made about the “Forgotten War.”


  1. Fuller's masterpiece (and he had several films to which that label could be rightly affixed, but there's on champ) is PARK ROW. THE STEEL HELMET is a rock-solid piece of filmmaking, though, and this was a good little write-up. Of Fuller's war pictures, FIXED BAYONETS and MERRILL'S MARAUDERS are also classics, especially the latter (the studio's tacked-on rah-rah ending does little to blunt its impact).

    1. I love PARK ROW. I've also written about it on this site.

  2. http://www.moma.org/explore/inside_out/2012/05/01/samuel-fullers-the-steel-helmet

    1. I had the privilege of corresponding with the MoMA curator of film about Fuller's masterpiece. His name is Charles Silver, and he showed the film to a packed MoMA house on Black Friday, 2012.

    2. Whoa! Thanks a lot for the link!

  3. Bạn là phụ nữ ? Bạn muốn làm đẹp, bạn muốn có một làn da trắng và mịn màng? Hãy cùng tôi theo dõi bài viết Mẹo làm trắng da hiệu quả từ chuyên giá nhé !!
    Bạn là đàn ông ? Bạn bị một số vấn đề trục trặc trong quan hệ tinh dục ? Hãy cùng tôi tìm hiểu và khắc phục thông qua bài viết này nhé Những lưu ý và cách điều trị xuất tinh sớm
    Chúc bạn thành công

  4. Hướng dẫn tự chế dầu gấc. Nám da, tàn nhang luôn là nổi ám ánh của nhiều chị em, giờ thì không cần phải lo lắng tốn kém mà bạn cũng có thể đánh bay vết nám bằng chính tay mình là dầu gấc tự chế

  5. nike SB Stefan Janoski Max sale gantry, nike free og 2014 sale now thirteen Street is your world, also requested sale good control of thirteen street punks, nike SB Stefan Janoski Max sale rogue, ruffian there nike SB Stefan Janoski Max sale underworld, let thirteen Street peace. cheap I thought, no wonder your kid so to curry favor with me, it really is because to see through my identity. cheap always nike free run australia sale hypocritical, nike SB Stefan Janoski Max sale laughed

  6. Một cách để kiểm tra liệu bạn có bị hôi miệng hay không là tỳ bách thảo dùng tay che miệng và mũi, thổi ra, và ngửi hơi thở của mình. Một cách khác là hỏi người mà bạn tin tưởng rằng hơi đau dạ dày có nên uống nước dừathở của bạn có mùi hay không. Luôn nhớ rằng có nhiều người bị chứng “hơi thở buổibị đau dạ dày có nên ăn sữa chua sáng”, đó là kết quả của sự giảm tiết nước bọt trong khi ngủ và cách chữa bệnh viêm loét dạ dàytạo điều kiện acid và thức ăn thừa thối rữa ra trong miệng bạn.

    chữa chứng hội miệng bằng chanh Chải răng và dùng chỉ nha khoa đúng cách trước khi đi ngủ, chải răng và lưỡi vào buổi sáng, thường sẽ hạn chế chứng hôi miệng vào buổi sáng. phong cách thiết kế nội thất cổ điển theo phong cách châu âu
    Làm Sao Để Tôi Phòng Ngừa Chứng Hôi Miệng? Bên cạnh việc tránh ăn nhữngtrang tri noi that thức ăn gây hôi miệng, bạn có thể giảm nguy cơ bị hôi miệng bằng cách:

    Chải răng kỹ 2 lần mỗi ngày và dùng chỉ nha khoa hàng ngày để loại bỏ mảng bám và những mẫu vụn thức ăn. Chải lưỡi của bạnquầy bar bếp Một quầy bar được thiết kế nhẹ nhàng cũng giúp làm giảm chứng hôi miệng. Gỡ răng giả mỗi tối và làm sạch chúng trước khi mang lại vào buổi sáng. Đến nha sĩ khám định kỳ để được kiểm tra và làm sạch răng miệng.

    Nếu bị chứng hôi miệng dai dẳng mà không cải thiện được bằng chải răng và những câu nói khích lệ tinh thần làm việc mọi người dùng chỉ nha khoa, hãy đến gặp nha sĩ để kiểm tra vì nó có thể là dấu chỉ cho một tình trạng nghiêm trọng hơn. Chỉ có nha sĩ mới có thể cho bạn biết liệu bạn có bị bệnh nướu, khô miệng hay sự hình thành mảng bám quá mức là nguyên nhân của hôi miệng hay không.

  7. Trên thị trường hiện nay, có rất nhiều loại máy phun sơn phục vụ cho các công trình dân dụng và công nghiệp, ngành tàu biển…. Sử dụng máy phun sơn có thể giúp giảm chi phí về nhân công cho các chủ đầu tư công trình, tăng tiến độ, do vậy máy phun sơn dstech 63.1 là sản phẩm không thể thiếu trong các công trình. Bộ máy phun sơn bao gồm máy phun sơn dstech 63.1 , dây phun sơn gồm 2 loại dây phun sơn ¼ dây phun sơn 3/8 , bộ súng phun sơn . Sự khó khăn của các nhà đầu tư sẽ được tư vấn qua Hotline 0903 924 645. Để có thêm thông tin vui lòng truy cập vào website: tienduc.vn
    Béc phun cát có vỏ bằng nhôm, lõi Venturi, bằng hợp kim Tungsten Carbide nên có tính chịu mài mòn và độ bền cao hơn các béc phun cát làm bằng chất liệu khác. Tùy vào vật cần làm sạch mà có những loại béc phù hợp: béc phun cát số 5, béc phun cát số 6 , béc phun cát số 7 …. Liên hệ 0903 924 645 để được tư vấn về thông tin và cách lựa chọn béc phun cát phù hợp. Hoặc truy cập nhanh vào tienduc.vn

  8. If you need your ex-girlfriend or ex-boyfriend to come crawling back to you on their knees (even if they're dating somebody else now) you need to watch this video
    right away...

    (VIDEO) Have your ex CRAWLING back to you...?

  9. I really appreciate your professional approach.These are pieces of very useful information that will be of great use for me in future.


  10. KronosPoker.com - Situs Poker Terpercaya Indonesia yang menyediakan permainan Judi Online : Poker Online, Dominoqq, Bandar Ceme Keliling, Capsa Susun dan Super 10. Layanan Customer Service setiap hari 24 jam dengan Livechat, Line, Whatsapp dan BBM, dan menggunakan 4 jenis Bank Local Indonesia.

    KronosPoker.com merupakan Situs Poker Online Paling Bagus dan Capsa Susun Online Uang Asli yang terbaik di Indonesia, bermain di Kronospoker anda tidak butuh modal besar untuk bermain, minimal deposit di kronospoker adalah Rp. 10.000. Segera Bergabung dan menangkan Jackpot hingga Rp. 60.0000.000.

  11. Công ty dịch thuật Sài Gòn là nhà cung cấp dịch vụ dịch thuật tại TP Hồ Chí Minh: biên dịch (dịch chuyên ngành, dịch công chứng Sài Gòn, phiên dịch chuyên nghiệp tại Lầu 6, tòa nhà becamex, 47 Điện Biên Phủ, Đakao, Quận 1, TP Hồ Chí Minh. Công ty dịch thuật Sài Gòn vinh dự và tự hào được đánh giá là địa chỉ công ty dịch thuật tiếng Hàn cung cấp dịch vụ dịch thuật hơn 50 ngôn ngữ khác nhau như tiếng Anh, tiếng Nhật, tiếng Trung, tiếng Pháp, tiếng Đức, tiếng Nga, tiếng Tây Ban Nha, Bồ Đào Nha, Thái Lan, Lào, Campuchia, Thụy Điển, Thổ Nhĩ Kỳ…Với phong cách làm việc nghiêm túc, chuyên nghiệp nhằm mang đến cho Quý khách hàng tại thành phố Hồ Chí Minh trải nghiệm tốt nhất trên thị trường

  12. C'est vraiment bien de lire le contenu de ce blog. Voici un forum généraliste et bien informé connu par ce blog. J'apprécie ce blog avec une telle connaissance pédagogique.